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Alguns anos atrás, Jeff Bezos, CEO da Amazon, prometeu que a empresa entregaria encomendas por drone. “Eu sei que isso pode parece com ficção científica, mas não é.”

A declaração de Bezos despertou muito o interesse – e um consenso geral da mídia que essa declaração, era um impulso publicitário para que os consumidores, lembrassem da Amazon durante as compras de Natal. Afinal, a lei federal na época, proibia o uso de drones comerciais de voarem sobre áreas povoadas. Ainda assim, a comunidade de drones não estão atuando como se a ideia de entregar encomendas por drones, seja um sonho distante.

As entregas por drones aparentam algo do futuro: quadcopters não tripulados, entregando rapidamente pacotes nas portas dos consumidores, eliminando o tempo de espera e o custo do trabalho humano.

Mas, do ponto de vista econômico, é fácil ver como esta modalidade tecnológica pode apresentar algumas limitações.

Isso porque a economia da entrega nesta modalidade, está na última milha que é influenciada por dois fatores: a densidade de rota e o “Drop size” (tamanho da entrega).

Se você realizar muitas entregas durante um curto período de tempo ou distância, o custo por entrega será baixo. Da mesma forma, se você realizar muitas entregas no mesmo local.

Neste ponto, os drones não funcionam muito bem. Os protótipos com os testes atuais que as empresas apresentam geralmente trazem apenas um pacote, e depois que o drone finaliza a sua entrega, ele precisa que voar todo o caminho de volta para sua base para recarregar suas baterias e pegar o próximo pacote.

Fazendo um comparativo nos EUA: um caminhão de entrega da UPS faz uma média de 120 paradas por dia, para entregar centenas ou milhares de pacotes. Comparando friamente, não parece mais efetivo do que o utilizar os drones que levam apenas 1 pacote por viagem?

Como funcionam as entregas por drones de curta distância?

Em documentos oficiais, a Amazon escreveu que 86% dos seus pacotes pesam menos de 5 libras. Quanto à distância, o Walmart observou que 70% dos americanos vivem a 5 milhas de um Walmart. Isso é ótimo para a perspectiva de entregas por drones. Porém,os centros de atendimento da Amazon não são tão onipresentes, mas a empresa mostrou disposição para mover seus produtos e armazéns para que fiquem mais próximos do cliente. 

Se os produtos ficam mais próximos dos consumidores, os drones podem entregá-los em 30 minutos, mesmo que custe mais do que um caminhão.

Casos de entregas alternativas por drones

A primeira entrega legal nos Estados Unidos via drone ocorreu em 17 de julho de 2015. Naquele dia, um drone operou de forma remota três viagens para transportar medicamentos do Lonesome Pine Airport em Wise, Virgínia, para um recinto de feiras próximo. A demonstração foi o resultado de uma parceria entre o início do drone Flirtey e 2 organizações que prestam cuidados de saúde em áreas rurais e subatendidas. O vôo demonstrou dois aspectos do futuro dos drones e do frete aéreo: essa tecnologia não é um fator limitante, e o recurso mais evidente dos drones não é apenas para entregas pessoais.

No Lesoto, um país sem litoral cercado pela África do Sul, quase 1 em cada 4 adultos tem HIV, e mesmo na capital, as estradas pavimentadas são escassas, o que dificulta o transporte de mercadorias. Assim, os drones da Matternet entregaram amostras de sangue de clínicas para hospitais onde poderiam ser analisados ​​para HIV / AIDS.

As amostras de sangue eram de carga perfeita: pequenas, leves, valiosas e sensíveis ao tempo. Uma vez que Maseru tem pouco tráfego aéreo e as rotas das clínicas para os hospitais não mudaram, a maioria do processo pode ser automatizada. Os drones voaram sem um piloto humano e tiveram áreas claras de pouso onde recarregaram automaticamente. O CEO da Matternet, Andreas Raptopoulos, diz que seus drones levaram cerca de 15 minutos para voar 4,4 libras de carga de 6,2 milhas e que a rede Maseru cobriu com sucesso uma área 1,5 vezes maior que a cidade de Manhattan, nos EUA.

Os drones podem substituir as estradas?

Enquanto isso, as primeiras entregas por drones provavelmente serão mais similares com o case da Matternet no Lesoto. É muito mais fácil operar e obter permissão legal para voar em céu aberto, além da economia ser particularmente atraente.

Como Raptopoulos da Matternet salienta, os planos de Google e Amazon ignoram a melhor característica dos drones: eles podem ir onde não existem estradas.

“Um bilhão de pessoas no mundo hoje não possuem acesso a estradas”, disse Raptopoulos a uma audiência da TED em 2013. “Não podemos enviar remédios para eles de forma confiável, eles não podem conseguir insumos essenciais e não podem comercializar seus produtos para criar uma renda sustentável “.

Para a equipe Matternet, a questão mais relevante não foi o custo por entrega. Eles queriam comparar o custo da rede de drones com o custo de construção das estradas que Lesotho necessitam tanto.

Comparar uma rede de drones com estradas que podem transportar ônibus e caminhões de entrega, não é uma comparação justa. Mas dado ao fato que construir e manter estradas é um processo longo e caro, os drones podem tornar-se uma maneira rápida e barata de (imperfeitamente) conectar um bilhão de pessoas sem acesso na maior parte do mundo.

Qual é o futuro dos drones?

Os drones estão em uma situação semelhante à que enfrentam os carros auto-dirigidos. As empresas remodelaram a tecnologia, então hoje, obstáculo real é o ambiente legal e regulatório. Em ambos os casos, isso significa que a integração da tecnologia na rotina diária pode demorar muito – ou pode acontecer rapidamente.

Apesar da atual incapacidade dos drones para combinar a eficiência de um caminhão de entrega, a economia de entrega por drones parece atraente. É por isso que a Amazon e o Google estão investindo em pesquisas e desenvolvimento nesta área. O google, por exemplo, está trabalhando no Projeto Wing utilizaria um robô similar a um avião, mas decola e pousa como um helicóptero, para liberar as encomendas apenas descendo o produto por um cabo liberando assim a encomenda, sem precisar tocar o solo. E tudo isso em apenas 2 minutos.

É por esses e outros motivos que a comunidade de drones esperam que as entregas por meio da utilização de drones, ocorram de forma rápida, mesmo que não sejam na velocidade em que executivos como Bezos esperam.

Post traduzido originalmente de Flexport.